30% de Pacientes No Detectados Por las Pruebas Actuales

Se estima que las pruebas de diagnóstico actuales de COVID-19 pierden a tres de cada diez pacientes, un margen de error que no está relacionado con su confiabilidad, pero a menudo se explica por un muestreo deficiente.

Esto se denomina “falso negativo”: un paciente infectado cuya infección no es detectada por la prueba. Con la consecuencia de no aislar a una persona contagiosa.

Algunos casos espectaculares han causado una impresión reciente. En Francia, a la niña de 16 años que murió a fines de marzo después de haber sido infectada con el coronavirus se le había dado negativo dos veces, antes de ser finalmente declarada positiva.

“Estos falsos negativos ocurren hasta el 30% de las veces”, dice el Dr. James Gill, profesor honorario de la Escuela de Medicina de Warwick en Coventry, Inglaterra.

“De cada 100 pacientes que analizas, hay 30 que extrañas”, agrega François Blanchecotte, presidente de la Unión Francesa de Biólogos.

Lo que está en cuestión no es la prueba en sí, sino la forma en que se toma la muestra. La sensibilidad de la prueba es “98% cuando muestras correctamente”, dice el Dr. Blanchecotte.

La técnica utilizada, llamada RT-PCR, es un método para amplificar el material genético del virus.

Para esto, debemos ir y encontrar el virus en las secreciones del paciente. La muestra se toma insertando profundamente un hisopo (hisopo de algodón largo) en su nariz. Es en esta etapa que puede tener lugar un manejo inadecuado.

“El hisopo debe empujarse lo suficiente, no solo en la entrada de la nariz”, dijo el Dr. Andrew Preston, de la Universidad de Bath.

De hecho, el virus no está presente en todas partes: para asegurarse de eliminarlo, no debe detenerse en las fosas nasales, sino cruzar las cavidades nasales e ir a tope hasta la parte superior de la faringe. Una manipulación desagradable para quien la sufre, pero que paradójicamente es una garantía de éxito.

“Si el virus no está presente en el hisopo, el resultado será negativo”, insiste el Dr. Preston.

En algunos países, no se toma por la nariz, sino por la boca. “Una vez más, tienes que ir al fondo de tu garganta, no solo al interior de tus mejillas”, dice el Dr. Preston.

Estos requisitos técnicos llevan a algunos expertos a sospechar de las pruebas realizadas en “drive-in”, con el paciente que permanece en su automóvil.

El otro factor de error es el momento en que se toma la muestra.

“La cantidad de virus puede variar según el paciente y la etapa de infección”, dice el Dr. Al Edwards de la Universidad de Reading.

“Incluso con una técnica perfecta, un paciente infectado puede no dar positivo, por ejemplo, muy temprano en la fase de incubación o al final de la enfermedad, cuando la mayoría del virus se ha ido”, concluye.

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